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MONETA (28) : « RULE, BRITANNIA ! »

MONETA (28) : « RULE, BRITANNIA ! »

« Voici l’hiver de notre colère
Changé en été de gloire par ce soleil d’York ;
Et tous les nuages qui accablaient notre maison,
Inhumés dans le giron profond de l’océan.
Voici nos fronts cerclés de couronnes de victoire ;
Nos armes blessés érigées en trophées,
Nos alarmes sévères changées en joyeuses assemblées,
Nos marches terrifiantes en délicieuses cadences »
William Shakespeare, Richard III

« God save the King/Queen ! » Si l’Angleterre contemporaine manifeste toujours une immense fidélité à l’égard de l’institution monarchique, elle fut, durant l’Antiquité, une terre de rébellion contre l’autorité impériale, une pouponnière d’usurpateurs, fomenteurs de guerres civiles qui fleurirent sur ses rivages avec une régularité exemplaire pendant plusieurs siècles. Il faut dire que la province de Bretagne, conquise à partir du règne de Claude (43), représentait l’un des confins du puissant et vaste empire romain : selon Tacite, « il n’y a plus de peuples au-delà, rien que des flots et des rochers ».

Carte de la Bretagne au Ier siècle de notre ère, selon la « Cosmographia » de Ptolémée. Source : WikiCommons

En réalité, cette terre frontalière où la culture romaine s’exerçait de manière diffuse était soumise à la pression constante des Barbares voisins (en l’occurrence les Pictes et les Scots de la Calédonie [Ecosse]) et donc fortement militarisée, avec la construction de deux célèbres lignes de défense : le Mur d’Hadrien (122-128) et le Mur d’Antonin (142). Il n’est donc pas incongru que, comme sur le Rhin, le Danube ou en Syrie, des généraux ambitieux ou déçus aient profité des temps de crise pour s’arroger la pourpre, souvent poussés par leurs officiers et soldats. Shocking ! Souvent maltraités par les sources antiques, ces personnages aux contours quelque peu fantomatiques ont souvent fini par intégrer, sous des formes fantaisistes déformées par la légende, l’Historia Regum Britanniae de Geoffrey de Monmouth et le corpus arthurien. A travers quelques monnaies en partie issues des plateaux d’ « une petite bibliothèque », essayons de reconstituer l’épopée de ces usurpateurs sortis des brumes anglaises entre le IIe et le Ve siècle.

I. Au deuxième siècle : Clodius Albinus (193-197)

Son existence et sa carrière avaient pourtant bien commencé. Né dans une une famille sénatoriale romaine installée dans la province d’Afrique, Decimus Clodius Albinus vit le jour le 25 novembre 147 à Hadrumète, à l’emplacement actuel de la ville tunisienne de Sousse. Certains auteurs le considèrent toutefois comme un Berbère romanisé, tant les sources le concernant ont été brouillées et noircies après sa défaite finale (mais n’anticipons pas). La compilation tardive connue sous le nom d’Histoire auguste (fin du IVe siècle) donna en revanche, dans une biographie signée par un certain « Julius Capitolinus » totalement fictif, de nombreux renseignements sur le déroulement de sa carrière militaire, éléments parfois contredits par les sources plus sûres que sont les historiens grecs Hérodien et Dion Cassius (IIIe siècle).

D’après l’Histoire auguste, Clodius Albinus, sous le règne de Marc-Aurèle, serait ainsi devenu le commandant de troupes auxiliaires (composées de soldats non romains), puis d’une légion, participant à ce titre, à l’été 175, à l’écrasement de la révolte lancée par l’usurpateur Avidius Cassius depuis la Syrie et l’Egypte. L’empereur Marc-Aurèle en personne aurait reconnu son mérite dans ces circonstances, louant dans deux lettres sa science militaire et le sérieux de son caractère : sans son intervention, les légions impériales auraient été battues à plates coutures par les troupes de Cassius en Bithynie. Mais ces informations semblent suspectes par rapport aux éléments donnés par Hérodien et Dion Cassius qui fixent les débuts d’Albinus plus tard, au début des années 180, du côté de la Dacie : c’est dans cette province frontalière qu’il aurait réalisé ses premiers engagements militaires, bataillant contre les Daces et devenant au passage le compagnon d’armes d’un certain Pescennius Niger. Ce militaire efficace n’était pour autant pas dénué de lettres, semble-t-il, puisqu’il composa un traité d’agriculture et un recueil de « contes milésiens » (des œuvres « érotiques » dans la lignée des poèmes d’Aristide de Milet), des textes aujourd’hui perdus.

Le succès remporté aida sans doute son ascension sous le règne de l’empereur Commode, puisqu’on sait qu’il occupa la haute fonction de consul vers 185-187 (sans plus de précisions, hélas). Il fut ensuite envoyé en Gallia Belgica, puis en Bretagne pour en assumer le gouvernement, avec trois légions plutôt turbulentes sous ses ordres. S’agissait-il d’une mise à l’écart, aux confins de l’Empire ? On pourrait le croire, vu les sentiments d’Albinus à l’égard de l’empereur : quand la fausse nouvelle de sa mort arriva dans l’île, l’ancien consul proclama devant ses hommes que le défunt avait été un tyran et qu’il convenait de rendre au Sénat son ancien pouvoir. Les sénateurs apprécièrent ; l’empereur pas, et un certain Junius Severus fut envoyé en Bretagne pour remplacer le peu fidèle gouverneur. Mais, pour une raison inconnue, la passation de pouvoir ne se fit jamais et Albinus était toujours à la tête de la province quand Commode fut assassiné en 193, ouvrant la folle année des quatre empereurs et demi (voir Moneta 9).

Bien loin de Rome, il assista à la montée sur le trône et à l’assassinat rapide de Pertinax, avant d’apprendre que le titre impérial avait été purement et simplement acheté aux prétoriens par Didius Julianus. La ligne rouge était franchie, les légions se soulevèrent à travers tout l’Empire, celles de Bretagne élevant Albinus à la pourpre, en même temps que celles de Syrie et d’Egypte le faisaient pour son ami Pescennius Niger et que celles d’Illyrie et de Pannonie intronisaient leur général, Septime Sévère, un autre Africain, originaire de Leptis Magna (Lybie).

Septime Sévère, denier d’argent, Rome, 201, argent 650 ‰. Revers : Sévère debout voilé. Inv. ND 10

Peut-être plus prudent ou plus légitimiste que ses collègues, Albinus refusa le titre impérial proposé par ses troupes. Cette hésitation fut exploitée sans vergogne par Septime Sévère qui avait gagné Rome le premier. Le général africain se vit décerner le titre de « césar », ce qui l’associait bel et bien au gouvernement de l’Empire, mais à un rang toutefois inférieur à celui de Septime Sévère. Un monnayage commença donc à être frappé officiellement à Rome aux nom et titre de ce « vice-roi » qui fut par ailleurs associé à Septime Sévère pour le consulat de l’année 194.

Clodius Albinus (césar), denier, Rome, 194, argent 650 ‰. Revers : Minerve debout. Rareté R2. Inv. ND 185

Mais après la pacification de l’Orient (Pescennius Niger ayant été liquidé, les Parthes remis au pas et Byzance reconquise après deux ans de siège), Albinus sentit l’attitude de son associé changer drastiquement et sans préavis. Revenu célébrer son triomphe à Rome à décembre 195, Septime Sévère fit carrément déclarer Albinus ennemi public par le Sénat et tenta même de le faire assassiner par un faux plénipotentiaire. Puis, en mai 196, l’empereur éleva son fils de huit ans, le petit Caracalla, au rang de césar. Le trop candide Albinus, qui ne semble pas avoir quitté son île depuis le début de la guerre civile, se vit forcé de réagir et, en désespoir de cause, en vint à se faire proclamer auguste à l’automne 196. Franchissant la Manche avec 40’000 hommes, il s’assura rapidement du contrôle des Gaules et de l’Espagne (en ralliant le gouverneur Lucius Novius Rufus et sa Legio VII Gemina), tout en jugulant la menace du tribun Virius Lupus et de ses légions de Germanie (qui demeuraient néanmoins fidèles à Septime Sévère). Albinus installa ensuite sa capitale dans une ville stratégiquement située : Lugdunum (Lyon). L’atelier de cette ville se mit à frapper des monnaies (le plus souvent des deniers d’assez mauvaise qualité et souvent mal conservés, mais aussi rares) lui donnant sa nouvelle qualité et le représentant cette fois couronné de lauriers, attribut des augustes. L’iconographie des revers détaillait par ailleurs son programme politique, utilisant les figures de l’Æquitas (un symbole déjà choisi par Pertinax et qui faisait peut-être un pied-de-nez aux magouilles de Septime Sévère), de la Fides (célébrant la fidélité essentielle des légions) et le Génie de Lyon (saluant la nouvelle capitale choisie par Albinus).

Clodius Albinus (césar), denier, Lyon, 196-197, argent 500 ‰. Rareté R2. Revers : Paix debout. Rareté R2. Collection ND

Mais cet état de grâce dura peu de temps. Evitant les cols alpins tenus par leurs ennemis et jouant de l’effet de surprise, les armées de Septime Sévère arrivèrent en Gaule par le Jura et fondirent l’ennemi. La première rencontre se déroula près de Tinurtium (Tournus) et tourna à l’avantage de Septime Sévère, sans que la victoire fût décisive. Mais le 19 février 197, non loin de la ville romaine (aujourd’hui, la place Sathonay de Lyon, au pied de la colline de la Croix-Rousse), ce fut le choc final, un affrontement titanesque : 120’000 à 150’000 légionnaires (sur les 400’000 qui composent l’ensemble des armées romaines), répartis également entre les deux partis, se combattirent à mort, pendant deux jours, dans ce qui demeura la plus grande bataille jamais menée entre Romains. Les pertes furent très lourdes, dans les deux camps : Dion Cassius et Tertullien se firont l’écho de cette boucherie, décrivant les rives du Rhône teintées de sang. La bataille demeura longtemps incertaine, Septime Sévère étant même mis à bas de son cheval tué par une balle de fronde. En définitive, il semble que la cavalerie de Septime Sévère, sous le commandement de Laetus, ait fait la différence : ses armées impériales eurent finalement le dessus et décimèrent littéralement les troupes rebelles d’Albinus. La débandade s’avéra totale et sans ordre. En témoignent encore les vestiges archéologiques nombreux d’armes et de pièces d’équipement abandonnés (aujourd’hui présentés au Musée gallo-romain de Fourvière), comme les trésors monétaires hâtivement cachés et jamais récupérés (comme le trésor de Genas, trouvé en 1826 et contenant environ 2300 deniers à l’effigie de Clodius Albinus, sans doute la caisse d’une centurie, ou la plus modeste boursée de Saint-Didier-au-Mont-d’Or, retrouvée en 1844 à côté de squelettes de soldats romains – manifestement une fosse commune).

Vue générale de Lugdunum à son apogée. Reconstitution et dessin Jean-Claude Gouvion DR.

A l’issue de cette bataille capitale, Clodius Albinus, âgé de 49 ans, perdit la vie. Les détails de sa fin varient selon les sources : selon Dion Cassius, il aurait fui vers Lyon pour finir par se jeter sur son épée ; selon Hérodien, il aurait été capturé par des soldats ennemis et décapité sur ordre de son adversaire. L’Histoire auguste, toujours riche en détails sanglants, prétendit même que Septime Sévère aurait piétiné longuement le corps décapité avec son cheval, l’aurait ensuite fait déchiqueter par ses chiens, avant de jeter les rebuts dans le Rhône. Tous les auteurs s’accordent en tout cas à dire que la tête de Clodius Albinus fut envoyée et exposée en public à Rome, accompagnée d’une lettre moqueuse et humiliante destinée au Sénat. Quant à sa famille (sa femme et un ou deux fils), d’abord épargnée par Sévère, elle connut le même sort, tandis que la ville de Lyon était pillée de fond en comble (cet épisode marqua son relatif déclin, les Sévères se détournant de l’éphémère capitale de leur ennemi, même Caracalla, qui y avait pourtant vu le jour).

« Severus Hills », lieu hypothétique de crémation de l’empereur Septime Sévère, non loin d’York. Gravure du XVIIIe siècle. Photo DR Musée d’York

En jugulant le péril anglo-breton, Septime Sévère ouvrait donc son règne personnel et les débuts de sa dynastie. Pour autant, la Bretagne devait finalement avoir sa peau. En 208, il dut se rendre sur la frontière de l’Empire pour résister aux attaques des Calédoniens venus de l’actuelle Ecosse. Après des batailles au résultat indécis, il décida de reculer la frontière et d’abandonner le limes le plus septentrional, le Mur d’Antonin, pour se replier derrière celui d’Hadrien, consolidé pour l’occasion. Mais le climat du nord de l’Angleterre avait eu raison de ses forces : affaibli par la goutte (à moins que son fils, le peu aimable Caracalla, lui ait préparé un « bouillon de onze heures »), il mourut à Eburacum (autrement dit York) le 4 février 211 et fut incinéré sur place, probablement au sommet d’une colline située à l’ouest de la ville moderne (aujourd’hui connue comme « Severus Hill »).

II. Au troisième siècle : Carausius (286-293) et Allectus (293-296)

Un siècle après la révolte de Clodius Albinus, le Bretagne vit s’élever un nouvel usurpateur, cette fois contre le pouvoir des empereurs « barbus » de la Dyarchie. L’Empire était en effet gouverné par un tandem d’Augustes, un système mis au point en 286 par Dioclétien afin de rendre gérable la difficile gestion d’un territoire immense et attaqué sur tous les fronts, le limes étant soumis à des coups de boutoir autant en Bretagne, sur le Rhin, en Dacie ou en Orient… Alors que Dioclétien Jupiter se réservait la partie orientale de l’Empire, l’Occident revenait à son associé, Maximien Hercule, qui avait fort à faire sur le front de la Germanie. Comme si cela ne suffisait pas, on vint, peu après son ascension à la pourpre en avril 286, lui planter un poignard dans le dos du côté de la Bretagne…

Maximien Hercule, follis (Rome, 296, cuivre argenté, avec son argenture intacte) et aurelianus (Lyon, 289, billon 50‰, avec son argenture intacte). Collection ND, Inv. 99 et 18

A la fin de l’année 286, les légions bretonnes proclamèrent en effet Auguste un certain Marcus Aurelius Mausaeus Carausius, leur commandant. Loin d’être un Romain de pure souche, ce général avait vu le jour en Gaule Belgique, au sein des Ménapiens, dans une famille modeste. Combattant valeureux ayant peut-être participé à la répression de la « Révolte des Bagaudes » en Gaule, il se hissa ensuite jusqu’au rang de commandant de la « Classis Britannica », autrement dit de la marine de guerre chargée de la défense de la province bretonne. Créée par Claude en 43 pour son projet d’invasion de l’île, cette flotte contrôlait la Manche et la Mer du Nord, sa mission évoluant en un rôle de défense des côtes de l’Armorique, de la Gaule Belgique et de la Bretagne contre les incursions de pirates barbares francs et saxons. Depuis son quartier général de Bononia (Boulogne), Carausius s’employa convenablement à cette tâche, mais profita, semble-t-il, de ses bateaux et de ses troupes pour laisser des raids en terre barbare, histoire de faire un peu de butin à titre personnel (ce que se soldats ne lui reprochaient certes pas, profitant eux aussi de l’aubaine). On dit même qu’il aurait facilité certaines incursions pirates, afin de les attaquer pour rafler leurs rapines pour son compte… Bref, cela faisait désordre et finit quand même par transpirer jusqu’à Rome. Ayant eu vent de l’ordre d’exécution qui lui pendait au nez, Carausius prit les devants, passa en Bretagne et, sûr de l’appui de ses troupes, s’éleva à la pourpre. En 288-289, Maximien tenta bien de le déloger, avec le soutien des flottes auxiliaires germaniques et franques, mais la tentative s’avéra une cuisante déculottée pour l’herculéen empereur, qui eut beau jeu, par la suite, de dire (ou de faire dire par ses panégyristes) que tout avait été la faute du mauvais temps… Cinquante ans plus tard, le sénateur et historien Eutrope mit, pour sa part, cette victoire sur le compte du brio militaire du général ménapien, que les sources impériales allèrent parfois jusqu’à surnommer « l’Archipirate » !

Galères romaines en ligne de bataille. Photo extraite du film « Ben-Hur » (1957).

C’est ainsi que commença le règne de Carausius, sur lequel peu d’éléments concrets ont été conservés, bien qu’il ait duré sept ans, une fort honorable durée pour un usurpateur de cette époque. A vrai dire, en dehors des monnaies, on ne connaît, en tout et pour tout, qu’une seule et unique inscription le mentionnant, une borne miliaire retrouvée sur le site de l’antique Luguvalium (aujourd’hui la ville de Carlisle au nord de l’Angleterre), non loin du Mur d’Hadrien. C’est bien peu et on a pu évoquer l’hypothèse d’une damnatio memoriae pour expliquer ce néant. Demeurent en revanche de nombreux témoignages numismatiques, qui nous permettent notamment de savoir que l’usurpateur endossa deux fois la dignité de consul en 287 et 289. Carausius avait bien compris l’importance de la monnaie, tant pour la stabilité de son pouvoir que pour son intérêt en termes de propagande politique. Après avoir remployé des espèces en circulation avec surfrappe de son portrait, il se lança vite dans la production de ses propres monnaies. Soucieux d’une production de bon aloi, il frappa des aurei (fort rares), mais aussi des deniers (à peine moins rares[1]) présentant une teneur d’argent inégalée depuis au moins deux siècles, soit 90 % de métal fin. Frappées seulement durant les premières années du règne (entre 287 et 290), ces pièces de prestige développèrent toute une iconographie de propagande impériale, avec de nombreuses références érudites virgiliennes (avec le vers « Expectate veni », soit « Il est venu celui qu’on attendait »), mais aussi des slogans à teneur « nationaliste » (le présentant comme « Restitutor Britanniae » ou saluant le « Genius Britanniae ») :

Carausius, aureus, Londres, 286, vente Numismatica Ars Classica. Photo DR
Carausius, denier, Londres, 286, revers à la galère. Vente CGN Vente Triton XIII 2010. Photo DR
Carausius, denier, Londres, 286, revers à la louve allaitant Romulus et Remus. Vente Numismatica Ars Classica, vente 87, 205. Photo DR

Mais la plus grosse partie de la production monétaire de Carausius était formée d’aureliani de billon à très bas titre (3 % d’argent seulement) recouverts d’une mince pellicule d’argenture le plus souvent disparue. Cela n’empêchait pas ces monnaies de présenter à l’avers, en exergue, la mention « XXI » censée garantir leur teneur à 5 % comme sous le règne d’Aurelianus, créateur de cette monnaie. Cette tromperie sur l’aloi était toutefois compensée par le poids de la monnaie : si les aureliani de Dioclétien et de Maximien étaient taillés à 1/84e de livre, ceux de Carausius l’étaient à 1/72e (soit 4,51 gr de poids théorique). Au revers, l’usurpateur avait choisi, le plus souvent, de faire figurer la Pax Augusti (Paix de l’Auguste), avec de multiples variantes dans la présentation de cette allégorie : ce type fut frappé pendant toute la durée du règne. Seules les marques d’atelier permettent de distinguer les émissions. Mais on rencontre aussi Spes Publica (Espérance publique) ou Moneta Augusti (Monnaie de l’Auguste).

Carausius († 293), aurelianus, Londres, 290-291. Revers : La Paix debout à gauche, tenant une branche de d’olivier de la main droite et un sceptre vertical de la main gauche. En exergue : ML XXI. Inv. 86

Plusieurs ateliers, créés ex nihilo pour l’occasion, frappèrent les monnaies à l’effigie de Carausius. Londinium (Londres), le plus important, débuta son activité en 286 et frappait ses émissions des lettres ML (Moneta Londinium). D’autres ateliers étaient implantés à Camulodunum (Colchester : c’est du moins l’hypothèse la plus fréquente pour l’origine de toutes les monnaies frappées de la lettre « C ») et peut-être même à Rotomagus (Rouen, avec les lettres « R » ou « OPR »), tandis que des pièces sans marque semblent indiquer des ateliers secondaires, peut-être itinérants. Un certain nombre de monnaies (essentiellement sur les pièces en métal précieux, aurei et deniers, mais aussi quelques séries d’aureliani) comportait au revers la mention « RSR », longtemps restée énigmatique, mais que la plupart des auteurs déchiffrent aujourd’hui comme l’abréviation de « Rationalis Summae Rei », autrement dit l’administration fiscale, l’équivalent de nos modernes Ministères des Finances.

Carausius, aurelianus conjoint avec Dioclétien et Maximien, Londres, 293. Vente Triton VI, 13 janvier 2003, n° 1074. Photo DR

Entre 291 et sa mort, Carausius tenta un rapprochement avec Dioclétien et Maximien en faisant frapper des monnaies le représentant avec ses compétiteurs présentés comme « sui frates » (ses frères). Certains aureliani présentèrent pour leur part un revers à la Pax Auggg, ce triplement du « g » montrant que la « Pax Augusti » s’était transformée en « Pax Augustorum » (Paix des Augustes). Cette politique de rapprochement (dont l’histoire avait déjà fourni des précédents, comme les frappes de Vaballah : voir Moneta 17) n’aboutit toutefois à rien, sinon à la mise en place par les empereurs légitimes d’un nouveau principe de gouvernement : le 1er mars 293, chacun d’eux choisit un César comme adjoint direct, afin de créer une direction à quatre têtes de l’Empire, la Tétrarchie.

Constance Chlore (v. 250-306), aurelianus, Antioche, 293. Collection ND, Inv. 158. La frappe des aureliani fut très courte pour Constance Chlore, car cette monnaie disparut dès le début 294, en raison de la grande réforme monétaire impulsé par Dioclétien (qui instaura l’ « argenteus » et le « follis »).
Constance Chlore (v. 250-306), aurelianus, Antioche, 293. Revers : Jupiter et Hercule confrontés, le premier tenant un sceptre, le second sa massue, et les deux partageant un globe nicéphore. En exergue : S et XXI.

Le César choisi par Maximien était l’un de ses généraux les plus méritants, un certain Constance Chlore (v. 250-306). Originaire d’Illyrie, ce soldat de profession avait été membre de la garde personnelle de l’empereur Aurélien, avant de passer tribun sous le règne de Probus, de gouverneur de Dalmatie sous celui de Carus, et enfin préfet du prétoire pour la partie occidentale de l’Empire sous Maximien. Certaines sources antiques (en premier lieu l’Histoire Auguste) le donnent pour parent des empereurs Claude II le Gothique et Quintilien, mais on peut en douter. Dès sa nomination, le nouveau César fut envoyé régler les choses du côté de la Bretagne et se mit en route, à marches forcées, vers le nord de la Gaule. Bientôt, les légions impériales mirent le siège devant la cité stratégique de Gesoriacum/Bononia (Boulogne-sur-Mer), qui tomba vers la fin du printemps ou le début de l’été 293.

A suivre le témoignage des panégyristes impériaux, le « pirate », qui était alors en Angleterre, dut franchir la Manche pour défendre les marches de son domaine et tenter de forcer le blocus du port pour ravitailler la ville. Mais s’agissait-il bien encore de Carausius ? Les historiens ont longtemps pensé que la chute de Gesoriacum avait scellé le sort de l’usurpateur, affaiblissant sa position : il aurait alors été assassiné peu après par son propre ministre des Finances, un certain Allectus, qui le remplaça. Selon Xavier Loriot, toutefois, ce meurtre aurait pris place plus tôt, sans doute au moment où la nomination de Constance Chlore montrait l’échec de la politique de rapprochement de Carausius : Allectus aurait alors décidé de le supprimer pour voler de ses propres ailes.

Les origines de ce nouvel empereur breton demeurent des plus obscurs, à tel point que ni son prénom, ni son gentilice ne sont connus. Son cognomen d’Allectus, fort rare, n’est toutefois pas rattachable à une origine géographique précise : au mieux peut-on le supposer originaire, comme son ancien patron, de Gaule du nord. Nommé responsable du fiscus de Carausius, il eut la responsabilité de la politique économique et monétaire au sein de l’état breton, son administration garantissant la valeur des pièces par le label RSR mentionné plus haut : certains chercheurs lui ont attribué la création des ateliers et des monnaies de haute qualité en métaux précieux, la recréation d’un denier d’argent, mais aussi le système complexe des lettres secrètes indiquant les différentes émissions. Ces préoccupations indiqueraient donc un profil de haut fonctionnaire et d’administrateur, beaucoup plus que de militaire, et l’on doit sans doute revoir l’appréciation négative que laissèrent beaucoup d’historiens anglais, jugeant ce personnage terne et son règne, « uninspired and brief ».

Allectus, aureus, Londres, 293, un des 24 exemplaires connus, vendu 620’000 euros en 2019. Photo DR

D’une durée d’environ trois ans, le règne de l’empereur Allectus fut, sans surprise, marqué par une politique monétaire originale. La frappe d’aurei semble avoir été plus importante que sous Carausius : on connaît en effet autant de monnaies au nom d’Allectus (24 exemplaires) que pour son prédécesseur, pour un règne deux fois moins long. Ces pièces demeurent toutefois des plus rares et un record récent en vente aux enchères l’a encore montré : un aureus d’Allectus, trouvé par un détectoriste dans un champ du Kent, près de Douvres, a ainsi été vendu 620’000 euros en juin 2019[2]. Mais il créa également une nouvelle monnaie de circulation courante que les numismates, faute d’équivalent à la même époque, surnommèrent « quinaire », la rapprochant ainsi d’anciennes pièces républicaines ou impériales valant la moitié du denier ou de l’aureus. L’idée était donc ici la même : une pièce valant la moitié de l’aurelianus. En réalité, les travaux de Casey ont montré qu’il s’agit en réalité toujours d’aureliani, mais réduits en titre, taille et poids en raison de l’épuisement des ressources métalliques du souverain vers la fin de son règne. Datant de 295-296, ces « quinaires », contenant seulement 2 % d’argent, avaient vu leur masse baisser à 3 grammes environ pour 1,7 centimètres de diamètre. Leur revers présentait le plus souvent des galères (avec des variantes nombreuses concernant le nombre de rames, de rameurs, le gouvernail, le mât, la présentation de la proue ou poupe), une iconographie soulignant l’importance de la flotte militaire et commerciale pour la défense et l’indépendance de l’île : rappel pertinent alors que l’ennemi était juste de l’autre côté du Channel…

Allectus († 296), aurelianus/quinaire, Colchester (QC), 295-296. Revers : galère voguant à gauche avec six rames, cinq rameurs et un gouvernail. Collection ND, Inv. 82
Allectus († 296), aurelianus/quinaire, Colchester (QC), 295-296. Revers : galère voguant à gauche avec six rames, cinq rameurs et un gouvernail. Collection ND, Inv. 165

Après la fin de la reconquête de la Gaule du nord (les trouvailles de monnaies d’Allectus sur le continent prouvent que la prise de Bononia ne signifiait pas que toute la zone côtière gauloise soit repassée sous contrôle impériale) et une longue préparation, l’attaque finale du César Constance fut lancée en deux vagues en septembre 296, en dépit de conditions météorologiques défavorables. Constance Chlore s’embarqua depuis Boulogne, visant les bords de la Tamise, mais fut retardé par le mauvais temps. Au même moment, son préfet du prétoire, un certain Asclepiodotus, appareillait à partir de la baie de Seine. Dissimulé par le brouillard, il put doubler l’île de Wight sans se faire repérer de la flotte d’Allectus et débarqua, sans doute dans la région de Southampton : après avoir brûlé ses navires, il marcha ensuite droit sur Londres. Surpris, désorganisé ou cédant à la panique, Allectus abandonna sa propre flotte pour rejoindre sa capitale et organiser ses troupes (dont beaucoup de mercenaires), avant d’engager le combat contre les légions impériales dans les collines du Hampshire. Mais la bataille tourna à son désavantage et, d’après toutes les sources, il périt durant les combats, après s’être dépouillé de tous ses insignes impériaux dans l’espoir que son corps ne serait jamais identifié. Les archéologues estiment que les environs de la cité de Calleva Atrabatum (Silchester) forment probablement le lieu de la bataille.

Constance Chlore, médaillon valant 10 aurei (soit 52 gr d’or), Trèves, 296, provenant du trésor de Beaurains découvert en 1922 et conservé au Musée d’Arras. Photo DR

Bien qu’arrivé tardivement en Bretagne, c’est Constance Chlore qui se vit désigner – préséance oblige – comme le vainqueur d’Allectus. L’atelier monétaire de Trèves frappa un très impressionnant « médaillon » d’or commémoratif à l’effigie du César, le revers le montrant à cheval devant la porte de la cité vaincue, symbolisant par une femme agenouillée. La légende célébrait le vainqueur comme un « reditor lucis æternæ » (restaurateur de la lumière éternelle). Par la suite, Constance devait passer le reste de sa vie entre Trèves, pour défendre le limes germain (notamment contre les invasions alamanes), et la Bretagne, où les Pictes et les Scots s’agitaient régulièrement au pied du Mur d’Hadrien. Erigé au rang d’Auguste en 305, après la « retraite » de Dioclétien et Maximien, il appela à ses côtés, l’année suivante, son fils Constantin (le futur Constantin le Grand) pour l’aider contre ces barbares. Ensemble, le père et le fils remportèrent plusieurs succès contre les Pictes, mais la Bretagne eut encore une fois la peau de celui qui avait vaincu ses empereurs autochtones : comme Septime Sévère, Constance Chlore mourut de maladie à Eboracum (York), le 25 juillet 306.

Constance Chlore (v. 250-306), follis, Trèves, 295, cuivre argenté, avec son argenture intacte. Revers : Génie debout à gauche nu, coiffé du modius, le manteau sur l’épaule, tenant de la main gauche une corne d’abondance et de la main droite une patère. Collection ND, Inv. 98. Ce type de buste non cuirassé à l’avers est rare.
Contraste frappant entre deux « folles » de Constance Chlore, l’un pourvu de son argenture, l’autre sans (cas le plus fréquent pour ces monnaies saucées).

Suivant les dernières volontés de son père mourant, le jeune Constantin se fit alors proclamer Auguste par ses troupes et mit le co-empereur de son père, Galère, devant le fait accompli. Ce qui aurait pu devenir le ferment d’une nouvelle usurpation venue de Bretagne se régla finalement pacifique (du moins dans un premier temps) : Galère, avec prudence, enregistra le fait et reconnut Constantin comme César, à défaut d’Auguste.

Statue de Constantin le Grand inaugurée en 1998 à côté de la cathédrale d’York, sur les lieux de sa prise de pouvoir. Photo WikiCommons

III. Au quatrième siècle : Magnus Maximus (383-388)

Sous la Tétrarchie, l’organisation administrative de l’île évolua, avec un ensemble de cinq provinces gérées par des praeses (gouverneurs), le tout formant le diocèse de Bretagne placé sous le contrôle général d’un vicarius installé à Londres. Du côté militaire, les responsabilités furent divisées entre trois commandants en chef : le comes Britanniarum (général en charge des légions mobiles), le dux Britanniarum (chargé de la défense du Mur d’Hadrien) et le comes littoris Saxonici per Britanniam (chargé de la défense côtière et navale). Ces différentes charges civiles et militaires se retrouvent décrites avec précision dans le recueil des Notitia dignitatum, sorte de résumé de l’organisation de l’empire romain tardif connu par trois manuscrits (dont l’un est conservé à la Fondation Martin Bodmer).

Le diocèse de Bretagne vu par les « Notitia dignitatum » (manuscrit latin, Bâle, vers 1520-1530, Fondation Martin Bodmer, CB 118, f. 74v). Cliché Fondation Martin Bodmer / e-Codices
Les fortins du « dux Britanniarum » vus par les « Notitia dignitatum » (manuscrit latin, Bâle, vers 1520-1530, Fondation Martin Bodmer, CB 118, f. 88v). Cliché Fondation Martin Bodmer / e-Codices
Les légions du « comes Britanniae » vu par les « Notitia dignitatum » (manuscrit latin, Bâle, vers 1520-1530, Fondation Martin Bodmer, CB 118, f. 78v). Cliché Fondation Martin Bodmer / e-Codices
Les ports du « comes litoris » vus par les « Notitia dignitatum » (manuscrit latin, Bâle, vers 1520-1530, Fondation Martin Bodmer, CB 118, f. 77v). Cliché Fondation Martin Bodmer / e-Codices

Le nouvel usurpateur breton apparu au IVe siècle naquit en fait bien loin des brumes des Gaules nordiques, puisqu’il aurait vu le jour vers 335 en Espagne, en Gallaecia. Fils du général Flavius Julius Eucherius, Flavius Magnus Maximus était par ailleurs parent (neveu ?) du comte Théodose l’Ancien († 376), brillant général romain (et père du futur empereur Théodose Ier). En 368-369, c’est à ce titre qu’il aurait accompagné en Bretagne le stratège nommé comes Britanniarum et chargé de réprimer la « Grande Conspiration » qui mettait en péril la province romaine. Décrit par l’historien Ammien Marcelin comme une « barbarica conspiratio », cette invasion de barbares pictes et scots aurait été permise par la trahison de certaines garnisons romaines gardant le Mur d’Hadrien. Alors que ce danger semblait juguler, une autre révolte éclata, menée par un Romain renégat nommé Valentinus : beau-frère du préfet du prétoire Maximinus, mais condamné à l’exil en Bretagne pour un crime grave, il tenta de soulever les légions en sa faveur, mais fut finalement stoppé et exécuté par le dux Britanniarum Dulcitius.

Après cet épisode breton, Magnus Maximus poursuivit sa carrière sous les ordres de Théodose l’Ancien, avec des campagnes suivantes, en Afrique (373), sur le Danube (376). Après l’injuste disgrâce et l’exécution de son mentor, il se trouva nommé à son tour, en 380, comes Britanniarum et parvint dès l’année suivante à repousser brillamment une nouvelle invasion picte et scot. Deux ans plus tard, en 383, l’impopularité et l’impuissance de l’empereur d’Occident, Gratien, incitèrent les légions bretonnes à porter vers la pourpre leur général.

Magnus Maximus (v. 335-388), silique, Trèves, 383, argent 900 ‰. Collection ND, Inv. 195

Franchissant la Manche avec une bonne partie des légions romaines de Bretagne, Magnus Maximus affronta et défit les troupes de Gratien dans les environs de Paris. En fuite, le souverain légitime fut finalement tué à Lyon le 25 août 383. Poursuivant la conquête de la Gaule sans obstacle, le vainqueur épargna le jeune Valentinien II (voir Moneta 6), lorsque l’empereur d’Orient, Théodose Ier, son ancien compagnon d’armes (et son possible cousin), lui promit, avec l’appui de l’évêque (saint) Ambroise de Milan, une reconnaissance de son statut comme Auguste. Etablissant sa capitale à Trèves, Magnus Maximus régnait donc sur un territoire englobant la Bretagne, l’Espagne, la Gaule et l’Afrique du Nord.

Valentinien II, silique, Aquilée, 375-378, argent 900 ‰. Revers : Virtus Romanorum. Collection ND, Inv. 193

Cette tripartition de l’Empire sembla viable durant trois ans jusqu’à ce qu’un problème religieux remette tout en question. La mère de Valentinien II, Justine, pratiqua la foi arienne, ce qui provoqua un casus belli avec saint Ambroise : le « Conflit des basiliques ». Menés par le bouillonnant évêque de Milan, les chrétiens catholiques d’Italie en appelèrent à Maximus qui, prétextant de les défendre, envahit la péninsule e en 387, forçant Valentinien et sa mère à fuir leur capitale de Milan pour se réfugier à Constantinople auprès de Théodose. Comme ce dernier devait son trône à la dynastie valentinienne, on le pria d’intervenir contre l’usurpateur. Théodose accepta, mais à la condition que les deux réfugiés abjurent l’arianisme. Ce préalable accompli, il tint sa promesse et lança toutes les forces armées de l’Empire d’Orient contre l’Italie.

Flavius Victor, silique, Milan, 387-388, argent 900 ‰. Rareté R2. Collection ND

Après une mémorable raclée reçue près de la rivière Save au printemps 388 (une bataille durant laquelle son frère Marcellinus perdit la vie), Maximus se retira dans la cité d’Aquilée, bientôt assiégée. L’empereur déchu décida de se rendre contre la vie sauve, mais en dépit des promesses reçues, il fut décapité au mois d’août. Son fils Flavius Victor, proclamé auguste en 384 alors qu’il n’était encore qu’un enfant, demeurait alors à Trèves, où le magister peditum Arbogast fut envoyé vers la fin de la même année 388 pour le supprimer, sur ordre de Théodose : le petit garçon fut étranglé. On sait en revanche que sa femme (au nom inconnu) et au moins deux de ses filles furent épargnées. L’une d’entre-elles aurait épousé par la suite Ennodius, proconsul d’Afrique en 393 : leur petit-fils ne serait autre que l’empereur tardif Pétrone Maxime, qui régna seulement 77 jours avant d’être massacré en fuyant l’invasion vandale de Rome en 455. Un autre empereur éphémère de cette époque, Anicius Olybrius, serait lui aussi un descendant de Magnus Maximus par ses filles.

Le « Pilier d’Eliseg », au Pays de Galles (v. 850). Photo WikiCommons

Comme ses prédécesseurs, Magnus Maximus laissa une trace durable dans l’histoire et les légendes anglaises, bien sûr chez Geoffrey de Monmouth, mais aussi et surtout, ce qui le concerne, au Pays de Galles, où on le connaît sous le nom de Macsen Wledig ou Maxen Wledig (Maximus Empereur). Il apparaît dans les contes, et notamment le Breuddwyd Macsen Wledig (Rêve de l’empereur Maximus), comme le père fondateur des dynasties royales galloises. Une des filles de l’empereur, Flavia Severa, aurait fait souche au Pays de Galles et serait même devenue l’épouse d’un roi des Bretons nommé Vortigern : l’adversaire d’un certain jeune Arthur… C’est en tout cas ce que rapporter le « Pilier d’Eliseg », un monument érigé vers 850 par le roi gallois Cyngen ap Cadel en l’honneur de son grand-père Elisedd ap Gwylog et de ses ancêtres, en premier lieu « Britu autem filius Guarthigirn quem benedixit Germanus quemque peperit ei Sevira filia Maximi regis qui occidit regem Romanorum » (« Britu, fils de Vortigern, béni par Germanus et enfanté par Servira, fille du roi Maximus qui tua le roi des Romains »).

IV. Au cinquième siècle : Constantin III (407-411)

Au début du Ve siècle, la partie occidentale de l’Empire, de plus en plus en butte aux attaques des Barbares, est gouvernée par le faible empereur Flavius Honorius (384-423), l’un des fils de Théodose Ier , qui ne se maintint sur le trône que par le talent de ses généraux successifs et par de vastes concessions faites aux envahisseurs. Cette atmosphère favorisa l’émergence, à travers tous ses états, d’usurpateurs plus ou moins éphémères : une forme de record fut établie, puisqu’en trente ans de règne comme césar puis auguste, Honorius fut confronté à pas moins de neuf usurpations[3] !

Honorius, solidus, Constantinople, 408-420, or. Revers : Concordia Augustorum. Collection ND, Inv. 190

Situées aux confins de l’Empire, sur une ligne de front toujours active, les légions de Bretagne supportaient donc mal l’incurie du pouvoir impérial face à la menace barbare. Début 405, une horde barbare hétéroclite menée par le roi goth Radagaise et composée de Goths, de Vandales, d’Alamans et d’Alains, soit 20’000 combattants et leur famille (peut-être 100’000 personnes au total), perça le limes du Danube, entra en Italie du Nord, balaya les défenses de la vallée du Pô et atteint les Alpes afin de bifurquer vers la Toscane, où ils furent annihilés par le général Stilicon lors de la bataille de Faesulae (Fiesole), en août 405. Mais une partie de l’armée barbare entra en Gaule, faisant assez de dégâts pour déclencher la colère des officiers de haut rang.

L’alarme avait été chaude, tant pour les Gaules que pour l’Italie, et certains généraux britto-romains estimèrent la coupe pleine, d’autant que leurs troupes étaient de plus en plus difficilement payées par Rome. Un certain Marcus, sans doute l’un des principaux commandants militaires de la province (comes Britanniarum, comes litoris Saxonici ou dux Britanniarum), se proclama empereur dans le courant de l’été 406, mais ne fit pas de vieux os : il fut assassiné dès le mois d’octobre et aussitôt remplacé par un nommé Gratien. Selon l’historien Orose, ce dernier était un noble britto-romain, peut-être un curialis exerçant des responsabilités citadines. Le choix soudain d’un civil peut surprendre, mais rappelle l’usurpation d’Allectus à la suite de celle de Carausius. Mais on ne put juger des qualités du nouvel empereur. Le 31 décembre 406, selon le témoignage de saint Grégoire de Tours, une nouvelle invasion barbare eut lieu, sans doute sur le limes du Rhin, une armée de Vandales, Alains et Suèves franchissant le fleuve gelé à pied. Les envahisseurs se dirigèrent vers la Gaule du nord, notamment en direction de Boulogne, et, selon l’historien Zosime, beaucoup se mirent à craindre leur arrivée en Bretagne. Soit Gratien estima plus prudent de conserver ses propres armées sur le sol breton en position défensive, soit il fut jugé inapte à exercer le pouvoir dans ce contexte. Toujours est-il que ses soldats le tuèrent en février 407 et proclamèrent empereur leur général, Constantin. Aucun de ses deux éphémères souverains ne semble avoir eu le temps de frapper monnaie.

Constantin III, silique, Lyon, 408-409, argent 900 ‰. Source : CGB, brm_152974. Photo DR

Après ces deux personnages falots, Flavius Claudius Constantinus, soit Constantin III, apparut rapidement d’une autre trempe. Pour autant, on ne sait rien de ses origines et on peut, au mieux, le supposer l’un des commandants militaires de l’île (Orose en faisant même un simple soldat, ce qui semble quand même peu vraisemblable). Devant le danger barbare, il réagit vite et fort : mobilisant toutes les légions encore présentes en Bretagne, il franchit avec elles la Manche vers Bolonia. Le fait est crucial dans l’histoire anglaise, car jamais les légions romaines, présentes dans l’île depuis sa conquête par Claude, ne devaient revenir. Une page se tournait définitivement.

Les différentes phases de la fin de la Bretagne romaine (383-410). Carte WikiCommons

Avec l’appui des légions présentes en Gaule, Constantin parvint à juguler l’invasion barbare et à sécuriser le limes rhénan. Le danger, toutefois, venait également des troupes impériales d’Honorius et elle était tout aussi sérieuse, comme le montrèrent les premiers affrontements. L’avant-garde de Constantin, dirigée par les magistri militum Justinianus et Nebiogastes (un officier franc), se vit affliger près de Valence une cuisante défaite par le Goth Sarus, général d’Honorius. Constantin lui-même, assiégé dans Valence, se fit secouru par une autre de ses armées, commandée par les généraux d’origine franque Edobich et Gerontius. Sarus fut contraint de se lever le siège et de se replier vers l’Italie.

La « Porta Nigra » de Trèves, photographiée vers 1900. Photo WikiCommons

Resté maître des Gaules, Constantin installa d’abord sa capitale à Trèves, puis la déplaça à Arles en mai 408, laissant le Rhin sous la garde d’Edobich. A la même époque, il fit sortir son fils Constant du monastère où il séjournait et lui conféra le rang de César, nommant par ailleurs un certain Apollinaris (grand-père de l’écrivain Sidoine Apollinaire) comme préfet du prétoire. Mais Constantin craignait à juste titre une contre-attaque impériale, qui serait menée à la fois depuis l’Italie et depuis l’Hispanie (terre d’origine de la dynastie théodosienne). Décidant de frapper le premier, il envoya Gerontius vers l’Hispanie pour s’en emparer, ce qu’il parvint à faire sans peine, capturant deux des cousins d’Honorius, Didymus et Verinianus. Le 13 août, l’armée loyaliste, excédée, se révoltait à Ticinum (Pavie) et exécutait neuf jours plus tard son général en chef, Stilicon. La méfiance de la cour impériale poussa par ailleurs Sarus à faire défection. Honorius se trouva donc totalement démuni, lorsque Constantin entra en Italie : il fut obligé de reconnaître son rival comme co-empereur et de lui conférer le consulat à ses côtés pour l’année 409.

Mais ces combats entre Romains avaient permis à une nouvelle invasion barbare (encore une fois un amalgame de Vandales, d’Alains et de Suèves) de percer les défenses du Rhin et de traverser toute la Gaule pour finalement franchir les Pyrénées et s’installer en Espagne. Pour aider les troupes basées en Hispanie, Constant est envoyé par son père, mais une nouvelle retentit alors comme un coup de tonnerre : manifestement déçu par l’incapacité de son empereur à empêcher l’invasion barbare, Gerontius s’était révolté, portant à la pourpre l’un de ses parents, un certain Maximus. En 410, Constantin III dut donc affronter un nouveau front venant d’Hispanie, tandis que des pirates saxons attaquaient la Bretagne : la province laissée sans défense se souleva et expulsa les représentant impériaux… Après avoir tenté en vain d’entrer en Italie pour y détrôner Honorius, Constantin se retira en Gaule à la fin du printemps et se heurta aux armées de Gerontius venues sur ses talons : l’affrontement eut lieu près de Vienne en 411 et coûta la vie au jeune Constant, capturé et exécuté. Lâché de tous les côtés, l’empereur vit son nouveau préfet du prétoire, Decimus Rusticus, nommé l’année précédente, le trahir et favoriser l’émergence d’un nouvel usurpateur du côté du Rhin : Jovin.

Jovin, silique, Lyon, 411-413, argent 900 ‰. Rareté R2. Collection ND, Inv. 200

Assiégé par Gerontius dans Arles, Constantin vit arriver sous ses murailles une armée venue d’Italie sous les ordres de Constance (futur et éphémère empereur Constance III, qui régna de février à septembre 421), un nouveau général en chef d’Honorius. Chassant les troupes rebelles d’Hispanie, le dernier arrivant prit tout simplement leur place et continua le siège de la ville, bien décidé à mettre à bas Constantin. Celui-ci espérait encore que son fidèle Edobich pourrait le rejoindre depuis la Gaule du nord avec une armée de secours, mais ces renforts furent en définitive annihilés dans une embuscade. Ce dernier espoir disparu, il ne restait plus qu’à abdiquer et se rendre, avec la promesse d’avoir la vie sauve (tout en prenant la précaution de s’être fait donné le statut sacré de clerc par l’évêque Héros). Mais Constance, reprenant sa parole ou obéissant à l’ordre supérieur d’Honorius, fit décapiter l’ancien rebelle et son second fils Julien sur la route de Ravenne, en août ou septembre 411. La tête du supplicié, plantée sur une pique, fut présentée à l’empereur le 18 septembre, avant d’être envoyée à Carthage à titre d’exemple.

Constance III, solidus, Ravenne, 421. Vente CGN Triton V, 16 janvier 2002, n°2213, 24’000 US $. Photo DR

Après le départ définitif des légions romaines et la disparition de Constantin III, la Bretagne sortait pour toujours de l’emprise romaine : lorsque des cités écrivirent à Honorius en 410 pour demander de l’aide, l’empereur leur répondit de prendre en main leur propre défense et leur destin. Les « Ages sombres » (« Dark Ages ») commençaient, avec leur cortège de rois légendaires, héritiers pour beaucoup de la tradition britto-romaine. Parmi ces figures presque mythiques se distinguent le chef de guerre Ambrosius Aurelianus (actif entre 435 et 460 environ), un aristocrate autochtone et ancien officier. Les sources légendaires, dont Geoffrey de Monmouth, le présentent comme le prédécesseur d’un roi nommé Uther Pendragon, dont le fils devait connaître la célébrité sous le nom d’Arthur… Mais c’est une autre histoire, et elle ne se raconte plus à travers la numismatique !

Nicolas Ducimetière
Chavannex, 21 décembre 2020

Alexandre Astier incarnant le roi Arthur dans la série à succès « Kaamelott ».

BIBLIOGRAPHIE 

  • John Casey, Carausius and Allectus: The British Usurpers, Londres, Batsford, 1994.
  • Xavier Loriot, « La carrière d’Allectus jusqu’à son élévation à la pourpre », dans Actes de la table ronde autour de l’œuvre d’André Chastagnol (Paris, 20-21 janvier 1989), Publications de l’École française de Rome, 1992, pp. 161-169 (à lire via ce lien).
  • Guy de La Bedoyère, « Carausius and the Marks RSR and INPCDA », dans The Numismatic Chronicle 158 (1998), pp.79-88 (à lire via ce lien).
  • Nicholas Higham, Rome, Britain and the Anglo-Saxons, Londres, B.A. Seaby, 1992.
  • Christopher A. Snyder, An Age of Tyrants : Britain and the Britons, A.D. 400-600, Pennsylvania State University Press, 1998.
  • Anthony R. Birley, The Roman Government of Britain, Oxford University Press, 2005.
  • E. King, « Fifth century silver coinage in the Western Roman Empire: the usurpations… », dans Mélanges de numismatique offerts à P. Bastien, Wetteren 1987, p. 290 sqq.
  • F. Drinkwater, « The Usurpers Constantine III (407-411) and Jovinus (411-413) », dans Britannia, Vol. 29 (1998), Society for the Promotion of Roman Studies, pp. 269-298.
  • Gérard Aubin et alii, Le trésor de Vaise à Lyon (Rhône), Lyon, Alpara, 1999 (téléchargeable en PDF inégral via ce lien).
  • Vincent Drost et François Planet, « Les témoignages numismatiques de la bataille de Lyon en 197 », dans De l’or pour les braves ! Soldes, armées et circulation monétaire dans le monde romain, numéro thématique de Scripta Antiqua, n° 69, Bordeaux, 2014, pp. 181-196.

NOTES

[1] A titre d’exemple, le trésor de 52’500 pièces mis au jour en 2010 à Frome, dans le Somerset, contenait 766 monnaies de Carausius, dont seulement 5 deniers d’argent. Notons au passage l’intérêt de ces trésors monétaires pour la connaissance de l’implantation romaine en Bretagne. La loi britannique permettant aux détectoristes de déclarer en toute quiétude leurs trouvailles dans le cadre du Portable Antiquities Scheme et d’être assurés d’une partie substantielle de leur découverte, les déclarations sont nombreuses. En témoigne cette carte des découvertes monétaires romaines réalisées et déclarées entre 1997 et 2010 : quel meilleur moyen d’établir de manière fiable les zones d’implantation réelle de la culture romaine en Bretagne ?

[2] Sur cette vente record, voir ces deux articles : https://www.barnebys.fr/blog/une-piece-trouvee-dans-un-champ-est-adjugee-620-000 et  https://www.bilan.ch/opinions/etienne-dumont/une-piece-dor-de-lempereur-allectus-se-vend-720-000-francs-a-londres

[3] Ces usurpateurs furent dans l’ordre : Gildon (397-398) ; Marcus (407) ; Gratien (407) ; Constantin III et son fils Constant (407-411) ; Jovin (411-413) ; Sebastianus (412-413) ; Héraclien (413) ; Priscus Attale (409-410 et 414-415) ; Maxime (409-411 et 420-422).

MONETA (20) : VIE ET MORT D’UN EMPEREUR XXL

VIE ET MORT D’UN EMPEREUR XXL

Abordons aujourd’hui le cas du premier empereur illyrien, un être hors normes à bien des égards : Maximinus Thrax, autrement dit Maximin le Thrace. Soldat sorti du rang et arrivé aux plus hautes fonctions militaires par sa seule force herculéenne, il parvint à conserver le trône pendant trois ans, en s’appuyant sur les légions qui l’adulaient. Son destin inspira à Arthur Conan Doyle, le père de Sherlock Holmes, l’une de ses meilleures nouvelles « antiques », un texte peu connu en France (et accessible dans notre langue depuis 2012 seulement), que nous citerons au fur et à mesure des étapes de la vie de cet empereur-soldat, qui nous est principalement connue par l’Histoire Auguste (toujours très fantaisiste), mais aussi par les historiens Zosime, Hérodien ou Aurelius Victor (qui le sont à peine moins).

 I. Un berger devenu général ?

Les mauvaises langues (surtout les historiens liés au milieu sénatorial, qui le haïssait) prétendaient qu’il était à l’origine un simple berger. Il semble en tout cas être issu d’une famille très modeste, fils d’un Goth et d’une Alaine établis en Thrace où il vit le jour vers 173. Son nom, Caius Julius Verus Maximinus, est pourtant parfaitement romain, mais il l’adopta peut-être à son entrée dans les légions, et plus exactement dans la cavalerie, vers 191, peu avant la chute de Commode et le début du règne de Septime Sévère (193-211) (voir Moneta 9 : L’année des 4 ½ empereurs).

Ces guerres civiles aidant, il va peu à peu gravir les échelons : de son premier statut de simple trouffion, il passa centurion, puis exerça un plus important commandement en Mésopotamie, servant comme tribun lors de la guerre contre les Perses, en 232. Cette offensive était l’initiative du jeune empereur Sévère Alexandre, en réponse à un raid du roi Ardachîr Ier en Cappadoce. Dictée par des raisons à la fois stratégiques et politiques (afin de redresser la popularité chancelante du dernier des Sévères), cette campagne ne procura qu’un demi-succès, ce qui n’empêcha pas le souverain de donner de brillants « Jeux persiques » à Rome.

Denier d’argent de l’empereur Alexandre Sévère (Rome, 226). Inv. 9

Après cet épisode oriental, Maximin se retrouva pour finir parmi les officiers supérieurs de la IVe légion Italica, comme préfet en charge des recrues pannoniennes. Ces troupes étaient cantonnées à Moguntiacum (actuelle Mayence) et affectées à la surveillance du limes rhénan, toujours sensible. Les Alamans s’agitaient, mais l’empereur, alors que ses troupes l’accusaient déjà de molesse, préféra acheter la paix à prix d’or : erreur fatale ! Voilà comment Conan Doyle raconta la suite :

« – Oui, grinça la voix d’un vieil officier à cheveux gris. Nos membres, notre sang, notre vie, que leur importe tout cela tant que les Barbares sont contenus et qu’ils vont de cirque en banquet ? du pain gratuit, du vin gratuit, des jeux gratuits, tout pour le flâneur romain ! Pour nous, la garde de la frontière et la vie militaire ! (…) Je suivrai l’aigle jusqu’à ma mort. Et pourtant, je préférerais mourir au service d’un maître soldat plutôt qu’à celui d’un Syrien à longue robe issu d’une race où les femmes sont des hommes et les hommes des femmes.

Un rire général salua cette conclusion, car au camp régnait un esprit séditieux et mutin, et l’éclat du vieux centurion ne souleva aucune protestation. Maximin releva sa grosse tête de dogue et interrogea Balbus.

 – Un nom est-il prononcé par les soldats ?

Un silence tomba. Le soupir du vent parmi les pins et le léger clapotis de l’eau courante parurent plus intenses. Balbus regarda fixement son chef.

 – Deux noms sont murmurés dans les rangs, dit-il. L’un est Ascebius Pillio, le général.

Le bouillant Sulpicius sauta sur ses pieds en agitant un tison enflammé.

 – Maximinus ! cria-t-il. Imperator Maximinus Augustus !

Qui pourrait dire ce qui s’était passé ? Une heure plus tôt, personne n’y aurait pensé. Et maintenant, l’idée était au bord de l’accomplissement. Le cri du jeune Africain fanatique avait à peine troué la nuit que, des tentes, des feux de garde, des sentinelles, la réponse fut unanime :

 – Ave Maximinus ! Ave Maximinus Augustus ! »

Le cas de l’empereur légitime fut rapidement réglé : dans la nuit du 18 au 19 mars 235, sa mère Julia Mamæa et lui furent assassinés dans la tente impériale par un groupe de légionnaires sans pitié. Il avait 26 ans et avait conservé la pourpre pendant treize ans (un chiffre record en ces périodes de grande consommation d’empereurs), surtout à cause de  sa très ambitieuse maman.

II. L’accession au pouvoir

Avec le règne de Maximin s’ouvrit la période que les historiens modernes devaient appeler « Anarchie militaire » (et qui vit près de vingt empereurs régner en cinquante ans, entre 235 et 284). Maximin était non seulement le premier empereur d’origine illyrienne, mais aussi le premier à n’avoir connu qu’une carrière militaire, sans jamais occuper une des fonctions publiques du cursus honorum. Il n’appartenait par ailleurs pas à l’ordre sénatorial, mais à la classe plus modeste des « chevaliers » (dont un seul membre, Macrin, avait jusqu’alors accédé à la pourpre). Homme de terrain sans aucune culture livresque (il était probablement illettré), Maximin montra d’emblée son mépris pour le Sénat, en ne daignant pas solliciter la ratification officielle de son accession au pouvoir suprême : il indiquait ainsi devoir son rang aux seules forces armées, devenues plus que jamais des « faiseuses de rois ». Inutile de dire que les sénateurs et la haute société romaine lui vouèrent une haine farouche ! Mais ils n’eurent pas l’occasion de l’exprimer : Maximin ne mit jamais les pieds à Rome, passant son temps à guerroyer aux frontières de l’Empire.

Buste de l’empereur Maximin (Musei Capitolini MC 473). DR

Comment expliquer le succès de Maximin parmi ses troupes ? Pour ses hommes rudes, les compétences guerrières valaient toutes les compétences. Or le nouvel empereur était, à défaut d’autre chose, un guerrier de légende. Toutes les sources biographiques s’attardent sur son aspect physique peu commun, lui attribuant une taille de géant, huit pieds, cinq doigts, autrement dit 2,73 mètres ! Ses mains et ses doigts étaient si larges et épais qu’il pouvait porter un bracelet de sa femme comme une simple bague… Certaines des représentations de Maximin, très naturalistes, comme deux bustes conservés dans les musées de Munich et Berlin, nous présentent ses traits particuliers : un front haut, un nez fort, une mâchoire épaisse et proéminente, que nous montrent aussi certains coins monétaires, comme ce denier tout à fait caractéristique.

Denier d’argent de Maximin. Cette émission représente de manière très naturaliste les caractéristiques physiques de l’empereur.

Les historiens de la médecine ont pu en conclure que Maximin avait souffert d’acromégalie, un trouble hormonal provoquant au fil des années une augmentation anormale de la taille (notamment des pieds et des mains), ainsi qu’une déformation caractéristique du visage (dysmorphie). Parmi les cas médiatiquement célèbres du XXe siècle, citons notamment l’acteur Richard Kiel (le méchant « Requin » dans trois James Bond) et le catcheur franco-américain Maurice Tillet (qui aurait inspiré le personnage de Shrek).

Le catcheur franco-américain Maurice Tillet (1903-1954), un cas célèbre d’acromégalie du XXe siècle. La comparaison de son profil avec celui de l’empereur Maximin est frappante.

Cette apparence impressionnante était encore renforcée par une force herculéenne. Les sources prétendent que Septime Sévère avait remarqué ce soldat du rang en le voyant courir, sans fatigue et sur une longue distance, derrière son cheval lancé au galop. Maximin aurait également été capable d’arrêter un cheval chargeant droit sur lui, en lui brisant la mâchoire d’un seul coup de poing. Quant aux hommes, il était capable d’en affronter simultanément sept choisis parmi les plus forts malabars de la légion. Ces exploits au combat étaient accompagnés d’un fort tempérament à table, puisqu’il lui arriva de siffler en une seule journée une amphore capitoline de vin (soit 26 litres quand même) et de manger sans indigestion ses quarante à soixante livres de viande ! Ces chiffres, tout exagérés qu’ils soient, attestent tout de même que l’homme était sans nul doute considéré comme une force de la nature : on comprend l’admiration des légionnaires romains, portés à apprécier ce genre de « qualités viriles » !

De fait, l’empereur-soldat se révéla fiable pour la défense de l’Empire. Il défit les Alamans lors de la bataille (coûteuse en vies romaines) des Agri Decumates (été 235), mit une pile à une coalition de Carpes (un peuple dace) et de Sarmates durant la bataille du Harzhorn (sur le cours inférieur du Danube) durant l’hiver 235-236. Parallèlement  à cet emploi du temps bien chargé, sa popularité parmi la troupe lui permit de déjouer les complots de deux usurpateurs potentiels, des membres de l’ordre sénatorial (comme par hasard) : Gaius Patronius Magnus (un consulaire de haut rang qui voulait détruire les ponts sur le Rhin derrière Maximin en campagne, afin de l’isoler en Germanie, le promettant à une mort certaine) et Titius Quartinus (gouverneur d’une province orientale, qui tenta sa chance après le meurtre de son ami Sévère Alexandre).

Denier d’argent de Maxime César, fils de l’empereur Maximin (Rome, 236). Cette monnaie est fort peu banale (R2), surtout en bel état. Inv. 126

A une date inconnue, mais sans doute dans le courant de l’année 236, Maximin éleva au rang de César son fils Gaius Julius Verus Maximus (sans doute âgé alors d’une quizaine d’années), né de son épouse Caecilia Paulina (morte à la même époque et que Maximin fit diviniser, comme l’atteste une émission monétaire). L’intention ouverte était de créer ainsi une continuité dynastique logique, mais cela n’était pas sans risque pour l’enfant ou le jeune homme promu, comme de nombreux exemples passés l’avaient déjà montré (au sujet des enfants Césars, voir Moneta 5 : Dur d’être un enfant-roi sous les Césars…).

III. La chute du géant

Ayant récolté les titres ronflants de Germanicus Maximus, Sarmaticus Maximus et Dacius Maximus pour ses victoires sur le Rhin et le Danube, Maximin voulut renforcer encore ses armées, en employant la conscription et les impôts. La pression fiscale, accompagnée de son lot d’amendes, de confiscations et d’extorsions, lui mit rapidement à dos toutes les provinces de l’Empire, les grands propriétaires terriens étant les premiers à se soulever.

Le mouvement éclata dans la province d’Afrique, au début 238. Le procurateur impérial fut lynché lors d’une manifestation et ce fut la fin en avant vers l’ « Année des Six Empereurs ». Le 22 mars 238, les révoltés désignèrent comme empereurs un membre de l’aristocratie sénatoriale locale, le très vieux gouverneur Marcus Antonius Gordianus (Gordien Ier), et son fils (Gordien II). Plusieurs autres villes se soulevèrent, reconnaissant les Gordiens ; à Rome même, la foule massacra deux fidèles de Maximin, le préfet du prétoire Vitalien et le préfet de la Ville Sabinus.  L’usurpation africaine ne dura toutefois que quelques semaines : le 12 avril 238, le légat de Numidie, Capelianus, demeuré fidèle à l’empereur thrace, écrasa les troupes de Gordien II, qui mourut dans la mêlée et dont le père se pendit à son ceinturon en apprenant la nouvelle… Exit les Gordiens père et fils, dont les monnaies sont par conséquent rarissimes, leur « règne » n’ayant duré que trois ou quatre semaines. Disons que vu leur cote habituelle, je ne suis pas prêt d’accueillir ces monnaies sur mes plateaux !

Buste de l’empereur Gordien père (Musei Capitolini MC 475). DR. Mais ne s’agirait-il pas plutôt de son fils Gordien II ? Car le modèle semble bien vert pour un vieillard de 80 ans… La confusion règne aussi pour les monnaies, le fils étant souvent pris pour le père, et vice-versa.

Mais l’hydre de la révolte avait de nombreuses têtes : elle repoussa en Italie, à Rome, où le Sénat déchut Maximin et réunit une commission de vingt consulaires pour choisir une nouvelle tête à l’Empire. Comme dans tout travail de commission, il fallut un compromis : ce ne fut donc pas un, mais deux empereurs qui sortirent du chapeau le 22 avril 238, à savoir

1/ Maxime Pupien (un ancien consul, fort d’une carrière de trente ans comme administrateur de provinces, mais aussi comme légat de légion),

Denier d’argent de l’empereur Maxime Pupien (Rome, 238). Inv. XXX Les monnaies de cet empereur éphémère sont bien entendu très peu communes, surtout en bel état (R2).

et 2/ Balbin (d’une famille patricienne, orateur, poète et érudit, au profil aussi prestigieux que son associé, puisqu’ancien consul aussi, mais plus tourné vers la politique et l’administration civile).

Antoninien d’argent de l’empereur Balbin (Rome, 238). Inv. 150. Vu la briéveté du règne de Balbin comme de Pupien, cette monnaie est également rare (R2).

En somme, une combinaison parfaite de deux grands professionnels de la chose publique, forts également d’une réputation (à l’époque devenue rare) d’intégrité totale et même d’austérité (pour le premier). Comme cette réputation de « technocrates » issus de l’élite pouvait leur valoir d’emblée une certaine antipathie de la part du bon peuple romain, on leur adjoignit par sécurité un César en remorque : le jeune Gordien III, petit-fils et neveu des deux « empereurs martyrs » africains, tout auréolé de leur gloire funeste et âgé de seulement 13 ans (donc peu dangereux).

Denier d’argent de Gordien III empereur (Rome, 241). Inv. 53. Les monnaies de Gordien césar sont très rares, je n’ai pas encore pu mettre la main sur un exemplaire !

Apprenant la rébellion ouverte de sa capitale, Maximin quitta Sirmium à la tête de toutes ses légions (armées du Rhin et du Danube, renforcées d’auxiliaires barbares). Sur la route de Rome se dressait tout d’abord la ville d’Aquilée, transformée par Maxime Pupien en une forteresse inexpugnable. Cette résistance imprévue transforma le siège en calvaire pour les hommes de Maximin, affamés et affaiblis. L’empereur-soldat, mis de mauvaise humeur, commença à reprocher à ses officiers leur incompétence, leur sabotage, et coupa même quelques têtes accusées de défaitisme, pour l’exemple. Las de ces brimades, les officiers supérieurs de la légion II Partica (dont les familles demeuraient dans des casernes à Rome et auraient pu servir d’otages) ourdirent un complot et, un jour d’avril ou mai 238 (les sources divergent), ce fut le point final, raconté en ces termes par Arthur Conan Doyle. Sentant le vent tourner, Maximin vient de faire fuir son fils avec un de leurs fidèles :

« Alors l’empereur s’enroula dans sa robe et s’allongea pour réfléchir. Son esprit lent revécut le passé : son enfance paisible, les années qu’il avait passées avec Sévère, ses souvenirs de Bretagne, ses longues campagnes, ses luttes et ses combats, tout cela pour en venir à cette nuit de folie au bord du Rhin. Ses compagnons d’armes l’aimaient bien à ce moment-là ! Et maintenant, il lisait la mort dans leurs yeux. Comment en était-il arrivé là ? A d’autres, il avait pu nuire, certes, mais les soldats n’avaient pas à se plaindre de lui. Si un peu de temps lui était laissé, il s’occuperait moins d’eux et davantage du peuple, il essaierait de régner par l’affection, et non par la terreur, il vivrait pour la paix, et plus pour la guerre. Si un peu de temps lui était laissé ! …

Il entendit des pas étouffés, des chuchotements furtifs, et un cliquetis d’armes à l’extérieur de sa tente. Un visage barbu regarda à l’intérieur : c’était un Africain noiraud qu’il connaissait bien. Il se mit à rire, dénuda son bras et saisit son glaive sur la table.

 – C’est toi, Sulpicius ? fit-il. Tu ne viens pas pour crier « Ave Imperator Maximin ! », comme tu l’as crié jadis près du feu de camp ? Tu es las de moi, mais par tous les dieux, moi je suis fatigué de vous tous ! Et je me réjouis que le dénouement approche. Venez, finissons-en ! Je serais curieux de savoir combien je peux en emmener avec moi dans la mort !

Ils étaient groupés à la porte de la tente, mais personne ne tenait à affronter le premier ce géant moqueur et riant. Toutefois un objet, empalé sur une pointe de lance, fut poussé en avant. Quand il l’aperçut, Maximin gémit et laissa échapper son épée.

 – Vous auriez pu épargner cet enfant ! murmura-t-il en sanglotant. Il ne vous aurait pas fait de mal. Allons ! Finissez-en ! Je le suivrai avec joie.

Alors ils se rapprochèrent, le frappèrent, le poignardèrent, le transpercèrent, jusqu’à ce que ses genoux cédassent et qu’il s’écroulât sur le sol.

 – Le tyran est mort ! crièrent-ils. Le tyran est mort !

Et de tout le camp, des murailles de la ville assiégée, le même cri résonna en écho : « Il est mort ! Maximin est mort ! »

IV. Epilogue

Les têtes du géant Maximin et de son malheureux fils furent portées à Rome. Leur mort ne porta pourtant guère chance aux deux empereurs victorieux. En dépit de leur succès, ces deux hommes au tempérament trop dissemblable se craignaient l’un l’autre et s’étaient assurés des gardes séparées, mettant hors-jeu les prétoriens (gardes du corps habituels des empereurs).

Un beau symbole, mais peu conforme à la réalité : les deniers de Pupien et Balbin montraient au revers deux mains jointes avec la légende « CONCORDIA AVG » (Concorde des Augustes) !

Les prétoriens, redoutant d’être dissous et n’ayant par ailleurs pas perçu l’habituel donativum de début de règne (pour des raisons de strict budget : toujours risqué de jouer à l’économie avec les privilèges des fonctionnaires…), se saisirent des deux vieillards et les assassinèrent sans autre forme de procès (après les avoir un peu torturés quand même, selon certaines sources) le 29 juillet 238. Avec son long nez pointu et son air un peu mou, l’adolescent Gordien III se retrouva donc bombardé Auguste du jour au lendemain : son règne devait durer six ans.

Tétradrachme de billon de l’empereur Gordien III (Antioche, 240). Inv. 177

Laissons le mot de la fin à Conan Doyle, en citant cette fois les dernières lignes de sa nouvelle « Maximin le Géant », dans une sorte de mise en abyme :

« Je suis assis dans mon bureau ; sur la table, j’ai devant moi un denier de Maximin, aussi neuf que lorsque le triumvir du temple de Junon le sortit de la frappe. Tout le long du cercle sont gravés ses titres ronflants : Imperator Maximinus, Pontifex Maximus, Tribunitia Potestate, etc. Je regarde au centre une grosse tête, une mâchoire massive, une rude physionomie de combattant, un front contractée. En dépit de tous ces titres, voilà bien une figure de paysan. Je ne le vois pas comme l’empereur de Rome, mais comme le grand rustaud de Thrace qui est descendu de ses montagnes, en ce lointain jour d’été où les aigles l’invitèrent pour la première fois à aller à Rome ».

Denier de l’empereur Maximin dans l’environnement de mon bureau et d’ « une petite bibliothèque »

Nicolas Ducimetière
Douvaine, 6 mai 2018


PISTES DE LECTURE

    • François Zosso et Christian Zingg, Les Empereurs romains, Paris, Editions Errance, 2009 (2e édition revue et corrigée).
  • Histoire Auguste, édition latin-français établie et traduite par André Chastagnol, Paris, Robert Laffont, coll. « Bouquins », 2014

MONETA (9) : L’ANNÉE DES 4 ½ EMPEREURS

L’ANNÉE DES QUATRE EMPEREURS … ET DEMI !

Dans une de mes précédentes chroniques (Romana moneta 7), j’avais eu l’occasion, autour de la figure de l’empereur Othon, de parler des conséquences de la chute de Néron et de cette folle année 69 baptisée « Année des quatre empereurs ». L’histoire romaine étant pleine de rebondissements, il y eut en 193 une seconde « Année des quatre empereurs » qui, à bien des égards, rappelle celle du Ier siècle : fin d’une dynastie, crise de succession, indocilité des prétoriens, prépondérance du pouvoir des armées, etc.  Beaucoup moins connu, cet épisode historique fit émerger en réalité cinq empereurs (enfin, disons 4 ½) et procura une guerre civile s’étalant sur près de quatre ans et dans toutes les provinces de l’Empire. L’histoire de ces affrontements peut être reconstituée grâce aux récits laissés par Dion Cassius et Hérodien, ainsi que par les biographies de l’Histoire Auguste (à prendre avec précaution comme toujours). Inutile de dire que ces souverains souvent éphémères procurèrent des émissions monétaires brèves et fort rares : il m’a donc fallu plusieurs mois pour boucler la boucle et reconstituer une galerie monétaire complète. C’est désormais chose faite, alors en avant !

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PRÉLUDE : LA CHUTE DE COMMODE

Commode
Commode, denier d’argent, Rome, 182. Revers : Annone debout. Inv. ND 65

Dans les trois dernières années de son règne (180-192), l’empereur Commode, fils et successeur de Marc Aurèle, avait été victime de plusieurs tentatives d’assassinat. Ces complots, dont les auteurs provenaient de la famille impériale ou de la classe sénatoriale, furent sévèrement réprimés, accentuant encore la méfiance entre le souverain et l’aristocratie (dont les historiographes devaient par la suite faire de Commode un portrait de potentat sanguinaire et débauché). Le dernier complot fut finalement fatal à l’empereur. Le 31 décembre 192, affaibli par une tentative d’empoisonnement, Commode fut achevé dans ses bains, étranglé par son maître d’armes, l’esclave Narcisse. Tous les autres acteurs du complot étaient des proches, sur le point d’être disgraciés : Laetus, préfet du prétoire ; Ecletus, chambellan impérial ; et Marcia, la favorite du moment. Avec la mort de Commode s’éteint la dynastie des Antonins, qui régnait depuis cent ans et avait fourni à Rome certains de ses meilleurs souverains (Trajan, Hadrien, Antonin le Pieux, Marc Aurèle). La pourpre était maintenant à celui qui voudrait la prendre, au risque de la guerre civile…

ACTE I : PERTINAX

Pertinax
Pertinax, denier d’argent, Rome, 193. Revers : Équité debout. Inv. ND 85

Le premier à relever le gant est Publius Helvius Pertinax, acclamé empereur par le Sénat dès le 1er janvier 193. Âgé de 66 ans, occupant le poste très important de préfet de la Ville (Rome), il avait peut-être trempé dans l’assassinat de Commode, mais sans certitude. Cet homo novus, fils d’un affranchi enrichi, avait été professeur (grammaticus) dans sa jeunesse, avant de devenir officier dans les légions de Syrie vers 160. Au fil des années, s’étant distingué sur tous les fronts (en Parthie, en Bretagne, sur le Danube), il devient général, accède au Sénat (170) et se trouve même désigné comme consul suffect (175). Nommé à plusieurs postes de confiance (procurateur, gouverneur de plusieurs provinces frontières), il fait partie des « Amis du prince », autrement dit les plus proches collaborateurs de Marc Aurèle. Sur son lit de mort, ce dernier le recommande à son fils Commode qui lui fait gravir les dernières marches du cursus honorum : proconsulat de la province d’Afrique, puis préfet de Rome dès 190, enfin consul suffect à nouveau, aux côtés de l’empereur, en 192.

C’est donc un homme expérimenté, membre du sérail (Sénat), qui accède à la pourpre en janvier 193. Démontrant ses qualités d’administrateur, il restreint le train de vie de l’Etat et autorise l’accession à la propriété pour les paysans s’installant sur des parcelles en friche (avec exonération fiscale de dix ans à la clef, si les parcelles sont mises en exploitation de manière continue). Il va toutefois minimiser l’importance prise par l’armée dans la vie politique. Les soldats appréciaient le prodigue Commode ; ils déchantent sous le nouveau régime. D’abord déçus par le très modeste donativum consenti par le nouvel empereur, ils sont carrément furieux de voir leur solde diminuée de moitié quelques semaines plus tard. A l’époque, un mouvement social ne traîne pas dans la durée et ne fait pas dans la demi-mesure : le 28 mars 193, le palais impérial est envahi par des prétoriens déchaînés qui massacrent, sans autre forme de procès, le trop rigoureux Pertinax. Il aura régné 2 mois et 27 jours.

ACTE II : DIDUS JULIANUS

Didius Julianus
Didius Julianus, denier d’argent, Rome, 193. Revers : Dide Julien debout. Inv. ND 115

Pertinax liquidé, les prétoriens décident de mettre le trône aux enchères. Il y avait déjà quelques exemples antérieurs de cette pratique, mais pas d’une manière aussi organisée. Très vite, deux candidats se détachent : le beau-père du défunt Pertinax, Titus Flavius Sulpicianus, et un autre grand patricien, Marcus Didus Severus Julianus (rapidement présenté dans Romana moneta 4).

Ce dernier, âgé d’environ 60 ans, avait un profil de carrière proche de celui de Pertinax, mais venait d’une famille noble. Elevé par la mère de Marc Aurèle, protégé ensuite par cet empereur, il avait commandé des légions, assumé le gouvernement de diverses provinces (Belgique, Dalmatie, Germanie inférieure), le tout avec succès, ce que récompensa le consulat en 175. Tombé en disgrâce sous Commode, il s’était alors retiré dans ses propriétés du Milanais. C’est donc pour lui une belle revanche que de concourir pour le titre impérial, qu’il finit par décrocher le 28 mars 193 avec une promesse de donativum s’élevant à 25’000 sesterces par prétorien !

Le procédé choque l’ensemble du peuple romain, qui n’est pourtant pas bégueule. Lorsqu’il se présente dans le Cirque, l’empereur est copieusement hué par la foule. Plus grave : le royal donativum accordé aux prétoriens a déchaîné la colère des « simples » légionnaires, avides d’en croquer eux aussi. Pour peu que leurs généraux manifestent quelque ambition, il n’en faut pas plus pour les voir acclamer Auguste par la troupe. Et c’est ainsi qu’éclosent les usurpateurs aux quatre coins de l’Empire : Septime Sévère, commandant des légions de Pannonie ; Clodius Albinus, qui dirige les troupes basées en Bretagne (Angleterre) ; et Pescennius Niger, légat de Syrie.

Septime Sévère, qui est le plus proche de l’Italie, arrive le premier sous les murs de Rome : la ville tombe entre ses mains comme un fruit mûr. Sur ordre du Sénat, l’empereur est arrêté et promptement décapité le 1er juin 193, sanglotant au pied de l’échafaud : « Mais qu’ai-je donc fait ? qui ai-je volé ? qui ai-je assassiné ? ». Il avait régné 2 mois et 4 jours.

ACTE III : PESCENNIUS NIGER

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Pescennius Niger, dernier d’argent, Alexandrie, 193. Collection ND

Le parcours de Caius Pescennius Niger Justus demeure assez obscur, les sources étant souvent sujettes à caution. Officier général renommé (il a combattu les Daces aux côtés de Clodius Albinus), Pescennius Niger a été nommé légat des légions de Syrie en 191. Réagissant à la montée sur le trône de Didius Julianus, ses troupes le proclament Auguste le 9 avril 193, bientôt appuyées par les légions de Cappadoce, d’Arabie et d’Egypte. Même s’il est loin de Rome, ses atouts dans la course au pouvoir sont réels, au niveau militaire (9 légions), économique (l’Egypte est toujours le grenier à blé de l’Empire) et diplomatique (il s’est concilié les souverains parthes).

Pris entre deux feux (Clodius Albinus à l’ouest et Pescennius Niger à l’est), Septime Sévère a bien identifié le danger principal. Temporisant avec Albinus, il quitte Rome pour l’Orient dès juillet 193. Mettant le siège devant Byzance (verrou du Bosphore), il remporte deux victoires sur Niger, à Cyzique (fin 193), puis à Nicée (début 194). La bataille finale se déroule à Isuus au printemps 194 et se conclut sur l’annihilation des forces syriennes, moins entraînées que les légions postées sur le limes  du Danube. Réfugié à Antioche, Niger doit fuir la ville menacée par son adversaire et tente de gagner le royaume parthe : rattrapé sur la route de Palmyre, il est exécuté vers la mi-194, au terme d’un an de règne environ. Au dépit de ce délai relativement long, ses monnaies, frappées à Alexandrie, sont encore plus rares que celles de Pertinax et Didius Julianus.

ACTE IV : CLODIUS ALBINUS

Clodius Albinus
Clodius Albinus (césar), denier d’argent, Rome, 194. Revers : Minerve debout. Inv. ND 185

Originaire d’une famille sénatoriale romaine installée dans la province d’Afrique (il voit le jour à Hadrumète, à l’emplacement actuel de la ville tunisienne de Sousse), il obtient le commandement d’une légion sous Marc Aurèle et participe aux guerres contre les Daces, avec Pescennius Niger, son contemporain, comme compagnon d’armes. Nommé consul (à une date inconnue entre 185 et 187), il assume ensuite le gouvernement de la Bretagne, avec trois légions turbulentes sous ses ordres.

Les manigances de Didius Julianus le poussent à la révolte, mais il refuse le titre impérial que lui proposent ses troupes. Cette hésitation (ou reste de légitimisme) est exploitée par Septime Sévère : depuis Rome, il accorde à Clodius Albinus le titre de césar, l’associant ainsi au gouvernement de l’Empire, à un rang toutefois inférieur. Nous ne le compterons donc, pour cette année 193, qu’au titre d’un demi-empereur : nous arrivons donc bien à 4,5 pour cette période de « rush » ! Un monnayage est frappé à Rome aux nom et titre de ce « vice-roi » qui est par ailleurs associé à Septime Sévère pour le consulat de l’année 194.

Mais une fois les affaires orientales réglées (Pescennius Niger liquidé, les Parthes remis au pas et Byzance enfin tombée, après deux ans de siège), le ton change. En décembre 195, rentré à Rome, Septime Sévère fait déclarer Albinus ennemi public par le Sénat et tente même de le faire assassiner par un faux plénipotentiaire. Puis, en mai 196, l’empereur élève son fils de huit ans, le petit Caracalla, au rang de césar. Le trop candide Albinus[1], qui ne semble pas avoir quitté son île depuis le début de la guerre civile, se voit forcé de réagir et, en désespoir de cause, se fait proclamer auguste à l’automne 196. Franchissant la Manche avec 40’000 hommes, il s’assure vite du contrôle des Gaules et de l’Espagne (en ralliant le gouverneur Lucius Novius Rufus et sa Legio VII Gemina), tout en jugulant la menace du tribun Virius Lupus et de ses légions de Germanie (qui demeurent néamoins fidèles à Septime Sévère). Il installe ensuite sa capitale dans une ville stratégiquement située : Lugdunum (Lyon). L’atelier de cette ville va frapper des monnaies (le plus souvent des deniers d’assez mauvaise qualité et souvent mal conservées, mais très rares) le représentant cette fois couronné de lauriers, attribut des augustes.

Clodius Albinus2

Evitant les cols alpins tenus par leurs ennemis et jouant de l’effet de surprise, les armées de Septime Sévère arrivent en Gaule par le Jura et fondent l’ennemi. La première rencontre se déroule près de Tinurtium (Tournus) et tourne à l’avantage de Septime Sévère, sans que la victoire soit décisive. Le 19 février 197, non loin de la ville romaine (aujourd’hui, la place Sathonay de Lyon, au pied de la colline de la Croix-Rousse), c’est le choc final, un affrontement titanesque : 120’000 à 150’000 légionnaires (sur les 400’000 qui composent l’ensemble des armées romaines), répartis également entre les deux partis, se combattent à mort, pendant deux jours, dans ce qui demeure la plus grande bataille jamais menée entre Romains. Les pertes sont très lourdes, dans les deux camps : Dion Cassius et Tertullien se feront l’écho de cette boucherie, décrivant les rives du Rhône teintées de sang. La bataille fut longtemps incertaine, Septime Sévère étant même mis à bas de son cheval tué par une balle de fronde. En définitive, il semble que la cavalerie de Septime Sévère, sous le commandement de Laetus, ait fait la différence : ses armées ont finalement le dessus et déciment littéralement les troupes d’Albinus. La débandade est totale et sans ordre. Les vestiges archéologiques nombreux d’armes et de pièces d’équipement abandonnés (aujourd’hui présentés au Musée gallo-romain de Fourvière) l’attestent, comme les trésors monétaires hâtivement cachés et jamais récupérés (trésor de Genas, trouvé en 1826 et contenant 2000 deniers à l’effigie de Clodius Albinus ; trésor de Saint-Didier-au-Mont-d’Or, trouvé en 1844 à côté de squelettes de soldats romains).

Le sort de Clodius Albinus varie selon les sources : selon Dion Cassius, il aura fui vers Lyon pour finir par se jeter sur son épée ; selon Hérodien, il aurait été capturé par des soldats ennemis et décapité sur ordre de son adversaire. L’Histoire auguste, toujours riche en détails sanglants, prétend que Septime Sévère aura piétiné longuement le corps décapité avec son cheval, l’aurait ensuite fait déchiqueter par ses chiens, avant de jeter les rebuts dans le Rhône. Tous les auteurs s’accordent en tout cas à dire que la tête de Clodius Albinus fut envoyée et exposée en public à Rome. Son règne comme auguste avait duré environ quatre mois.

ACTE V ET FINAL : SEPTIME SEVERE

Septime_ Severe
Septime Sévère, denier d’argent, Rome, 201. Revers : Sévère debout voilé. Inv. ND 10

Ayant ainsi anéanti son dernier adversaire, Septime Sévère se retrouvait, à 52 ans, le seul maître de l’Empire. Ses premiers actes ne furent pas empreints de mansuétude : il ordonna l’exécution de tous les parents et alliés de Clodius Albinus (en premier lieu sa veuve et leurs enfants, ainsi que 29 sénateurs et 5000 membres de son état-major et de sa suite), livrant ensuite la capitale de son ennemi à la soldatesque. La ville est consciencieusement ravagée, pillée et incendiée ; sa milice, la XIIIe cohorte urbaine, est dissoute et remplacée par des troupes sûres, venues des légions germaines fidèles ; les cultes impériaux sont modifiés de manière à introduire un rapport maître/esclave entre l’objet du culte (l’empereur) et les célébrants (édiles municipaux). La puissance de Lugdunum est considérablement affaiblie et la ville jouera un rôle bien moindre dans les siècles à venir, en comparaison de Vienne ou d’Arles, choisies comme villes-capitales par les empereurs du IVe siècle.

Caracalla césar
Caracalla (césar), denier d’argent, Rome, 198. Revers : instruments pontificaux. Inv. ND 29

Avec Septime Sévère, c’est le descendant d’une famille libyco-punique, natif de Leptis Magna (Lybie actuelle), qui arrive au pouvoir. En dépit de ses succès militaires, c’est, de formation, un juriste, homme cultivé parlant latin, grec et punique. Affecté à différents postes surtout administratifs à travers l’Empire (Tarraconaise, Sardaigne, Afrique proconsulaire, Sicile ou Syrie, où il fait la connaissance de Pertinax), il accède au consulat en 190 et ne reçoit son premier commandement militaire que l’année suivante, devenant légat de la Pannonie supérieure, un poste qu’il occupe encore quand se déclenche la course à l’Empire. Après quatre ans de guerre civile, Septime Sévère restaure la paix intérieure et met en place un système impérial renforcé. Propulsant le petit césar Caracalla (représenté ci-dessous) au rang d’auguste dès 198, il crée une dynastie qui va présider au destin de l’Empire jusqu’en 235.

Nicolas Ducimetière
Douvaine, 24 août 2016


ILLUSTRATION D’EN-TÊTE

« Tondo severiano« , peinture à tempera sur bois, IIe siècle, 305 mm de diamètre. Antikensammlung, Berlin (cote 31329). Portrait officiel de la famille impériale, représentant Septime Sévère, sa femme et leurs deux fils : c’est le seul exemple conservé de ces représentations, qui devaient sans doute être utilisées dans tous les bâtiments officiels, mais ont disparu en raison de la nature périssable de leur support.

NOTE

[1] On dit que ce militaire sévère avait pourtant écrit un traité d’agriculture et un recueil de « contes milésiens » (des œuvres « érotiques » dans la lignée des poèmes d’Aristide de Milet).

MONETA (2) : VETRANIO, L’USURPATEUR QUI SURVECUT (PAR HASARD !)

VETRANIO, L’USURPATEUR QUI SURVECUT (PAR HASARD !)

Vetranio

En ce milieu du IVe siècle, dans les soubresauts successionnels qui suivirent la mort de Constantin le Grand, il ne faisait pas bon porter la pourpre impériale, qu’on soit porphyrogénète (c’est-à-dire né d’un papa empereur) ou usurpateur. En fait, un seul de ces usurpateurs réussit à survivre dans ce panier de crabes, sans trop savoir comment d’ailleurs : un obscur général nommé VETRANIO.

Plantons le décor. En 337, les trois fils de Constantin avaient déjà fait le ménage au sein de la famille, éliminant scrupuleusement oncles et cousins (seuls le jeune Julien [futur Julien l’Apostat] et son frère Constance Galle furent épargnés). Puis les joyeux drilles se partagèrent l’Empire et commencèrent à s’écharper entre eux. Ne restaient en 350 que Constance II (en Orient) et Constant Ier (en Occident, où il avait liquidé en 340 son frère Constantin II, récupérant au passage les Gaules, la Bretagne et l’Hispani pour les ajoindre à son Italie).

Constant IerL’empereur Constant Ier

Souverain fratricide, à la fois cruel et lâche, pressurant ses sujets d’impôts, Constant s’attira la haine général des Gaules. En janvier 350, le général des armées du Rhin, Magnence, fomente un coup d’état militaire à Autun (Augustodunum) et se fait acclamer comme empereur par ses troupes. Traqué, Constant doit fuir à travers toute la Gaule : rattrapé dans la petite cité d’Helena (Elne), aux pieds des Pyrénées, il est mis à mort sans pitié. En Orient, le frère du défunt, Constance II, est loin de le pleurer, mais il éprouve des sentiments partagés : d’un côté, on lui a épargné du boulot, mais d’un autre, c’est un parvenu, ancien esclave qui plus est, qui vient de poser son postérieur sur le trône d’Occident. Or, si les rois aiment en général s’écharper en famille, ils répugnent à voir le premier pékin venu participer à la curée ! Toutefois, il y a un problème dans l’immédiat : les Perses s’agitent sur les frontières orientales et Constance II ne peut abandonner ce front pour gagner l’Europe. Il faut donc trouver un moyen de temporiser… Paradoxalement, c’est une seconde usurpation qui va lui offrir cette chance.

Magnence

L’usurpateur Magnence, proclamé auguste en Gaule

En Illyrie, les légions du Danube, qui se sont également mutinées de leur côté, élisent empereur leur général, un vieux soldat originaire de Mésie (actuelle Serbie), sorti du rang et blanchi sous le harnois : VETRANIO. La propre soeur de Constance II, Constantia, cautionne l’acte, autant pour empêcher Magnence de s’emparer de tout l’Occident que pour embêter son seul frère survivant (qui avait fait d’elle une veuve en assassinant jadis son époux Hannibalien : quelle famille !). Constantia propose donc au soldat le rang (subalterne) de « César », mais Vetranio, qui se prend au jeu, endosse finalement la pourpe le 1er mars 350 en se bombarbant « Auguste ». L’Occident se retrouve ainsi avec deux usurpateurs à sa tête ! Et bientôt même trois quand un neveu oublié de Constantin Ier, nommé Népotien, se proclame empereur à Rome le 7 juin 350. Il ne parvient à se maintenir que 23 jours (presque le record absolu), avant de se faire dessouder par Magnence, descendu en quatrième vitesse en Italie pour lui régler son compte (30 juin 350).

Disposant de fortes et fidèles légions à la jointure des parties occidentale et orientale de l’Empire, jouant du coup le rôle de tampon entre Magnence et Constance II, Vetranio va être courtisé par les deux hommes. L’usurpateur va lui faire miroiter les avantages d’une alliance ; l’empereur légitime fait mine de reconnaître son accession au trône et lui envoie un diadème d’or (que Vetranio, jouant les modestes, refuse, préférant une simple couronne de lauriers).

Finalement libéré du péril perse par une trève conclue en urgence, Constance II (par ailleurs souverain fort apathique, sauf pour les querelles d’héritage et le règlement des usurpations) se tourne vers l’Europe et décide de traiter en premier lieu le cas de Vetranio, qui lui semble plus simple à traiter. Affirmant refuser l’idée d’un affrontement avec ce vieux et fidèle serviteur de l’État poussé à l’usurpation par les circonstances de ces temps malheureux (« Ô tempora ! Ô mores ! »), Constance lui propose carrément un partage de l’Empire, sujet grave et pointu ne pouvant être débattu que de vive voix, d’homme à homme. Des négociations sont donc lancées dans la ville de Serdica (Thrace), en vue d’une conférence au sommet. Vetranio est arrivé avec toutes ses légions, Constance n’est pour sa part entouré que d’une faible escorte et de ses secrétaires. Mais dans les coffres de ses fourgons, des montagnes d’or. Pendant des jours, cet argent arrose discrètement les officiers et les hommes de Vetranio. Et quand, le 25 décembre 350, les deux armées font leur jonction près de Naissus (Niš, actuelle Serbie) et que les souverains, ayant passé en revue les troupes, s’apprêtent à les haranguer depuis une estrade, les légionnaires de Vetranio acclament Constance comme seul et unique empereur. Alors qu’il pensait accéder au plus haut sommet de l’empire, le pauvre souverain-débutant perd tout en un instant : nul doute qu’il connaisse alors un grand et fort pénible moment de solitude, trahi et abandonné face devant quelques milliers de soldats en armes !

Lâché par tous ses partisans, Vetranio se voit dépouillé du diadème et de la cape de pourpre par Constance lui-même, directement sur l’estrade. Son règne n’aura duré que neuf mois. En revanche, cas exceptionnel (et sans doute pour des raisons politiques : Vetranio était encore populaire dans les légions), il lui est laissé la vie sauve, et même plus que cela : Constance l’envoie certes au loin, mais pas véritablement en exil, plutôt dans une forme de retraite dorée, aux frais de l’Etat, avec une confortable rente et dans un agréable domaine situé à Prusa (aujourd’hui Bursa, en Turquie). Vetranio y meurt paisiblement six ans plus tard.

DecenceLe césar Décence, frère de Magnence

Magnence, de son côté, ne bénéficia pas de la même mansuétude. Associé à son frère Décence (choisi comme César), il résista encore trois ans à Constance II en Gaule, avant de perdre l’ultime bataille de Mons Seleucus en 353. Les deux frères vaincus se suicidèrent pour échapper à la vindicte de leur ennemi. Quant à ce dernier, c’est une maladie qui l’emporta en 361, alors qu’il se rendait en Gaule pour y traiter une nouvelle usurpation : celle de son propre cousin, Julien l’Apostat (le dernier représentant des Constantiniens), qui lui succédera.

Visuel d’en-tête : reconstitution d’un temple de Naissus (aujourd’hui Niš, en Serbie), lieu de naissance de l’empereur Constantin le Grand et où Vetranio fut déchu de la pourpre à sa grande suprise !